Verenigde Staten: MLK – Selma (3/5)

MLK Selma Martin Luther King

Vijftig jaar na de legendarische “I have a dream”-speech van Martin Luther King Jr. maakte ik een roadtrip in het spoor van de bekende burgerrechtenactivist. Vandaag -50 jaar na de moord op King in april 1968- volgt een update van deze trip en zijn we zo bescheiden om het traject ervan om te dopen tot MLK TRAIL. Op deze reisroute kom je als reiziger niet alleen op de belangrijkste locaties uit Martin Luther Kings leven maar krijg je een veel beter inzicht in de aanslepende rassenproblematiek in het Amerika van vandaag. Etappe 3: Selma in de staat Alabama.

Veel meer dan een film

Dit historisch stadje aan de Alabama River was in 1865 het decor voor een van de laatste veldslagen tijdens de Amerikaanse Burgeroorlog. Precies een eeuw later streed de Afro-Amerikaanse bevolking hier voor stemrecht. De spanningen liepen hoog op nadat de jonge Jimmie Lee Jackson na deelname aan een protestactie in het naburige Marion vermoord werd. Als grootschalig protest op de dood van Jimmie Lee Jackson verzamelden zich meer dan 500 demonstranten in Selma voor een mars naar Montgomery, hoofdstad van Alabama. Maar bij aankomst aan de Edmund Pettus Bridge werden ze tegengehouden door een grote troepenmacht, die hen met waterkanonnen en bruut geweld terugdrong naar het centrum van Selma. Die dag zou de geschiedenis ingaan als Bloody Sunday.

MLK Selma Martin Luther King
De beruchte Edmund Pettus Bridge

Extreem politiegeweld

Tot op vandaag leven in het intussen verarmde en ingedommelde Selma nog getuigen die als kind door de politie werden afgeranseld op die dramatische dag. Henry Allen, die nadien richting Vietnam trok voor een heel andere strijd, blikt als volgt terug: ‘Ik heb toen moeten vluchten voor mijn leven. Ik herinner me nog dat ik me op mijn buik liet voortglijden en zo wist te ontsnappen aan de knuppel van een politieagent. Als hij me geraakt had, was ik misschien wel dood geweest.’ Meer geregistreerde getuigenissen, documenten en verhalen over Bloody Sunday komen aan bod in het National Voting Rights Museum. En tijdens een bezoek word daar duidelijk dat het argeloze politiegeweld op de Edmund Pettus Bridge de opstap was naar een van de spectaculairste protestmarsen uit de Amerikaanse geschiedenis. Met op kop: Martin Luther King!

MLK Selma Martin Luther King
Joanna vertelt over hoe zwaar die Bloody Sunday haar leven heeft getekend
MLK Selma Martin Luther King
Foto’s van Bloody Sunday roepen slechte herinneringen op bij Henry Allen

Protestmars

De historishe mars op Montgomery vond uiteindelijk twee weken na Bloody Sunday plaats. In de Brown Chapel van Selma waren honderden mensen samengekomen. Geleidelijk aan groeide de massa aan en met duizenden trokken ze richting Montgomery. Drie dagen later stonden zelfs meer dan 25.000 actievoerders aan het Alabama State Capitol in Montgomery. Met resultaat, want enkele maanden later werd de Voting Rights Act door president Johnson ondertekend. Omwille van het historische belang van deze mars werd het traject tussen Selma en Montgomery omgedoopt tot de Selma-to-Montgomery National Historic Trail. Ongeveer halfweg tussen Selma en Montgomery bevindt zich nu het Lowndes Interpretative Center.

MLK Martin Luther King Selma
Brown Chapel met buste van Martin Luther King
MLK Selma Martin Luther King
Monument ter herinnering aan de vrijheidsstrijders

Obama en de Oscars

De voettocht van Selma naar Montgomery wordt jaarlijks herdacht met de Bridge Crossing Jubilee, een meerdaags herdenkingsevenement in het begin van maart. In 2015, vijftig jaar na de gebeurtenissen, was zelfs toenmalig presdent Obama en zijn gezin aanwezig bij het oversteken van de brug. Datzelfde jaar verscheen ook de film Selma, die tegelijkertijd een biopic van Martin Luther King is. De film van Ava DuVernay won de Oscar voor beste song met het nummer Glory van John Legenden Common. Bekijk hier alvast de song met beelden uit de film.

MLK Selma Martin Luther King

STEEKKAART – MLK TRAIL – SELMA (Alabama)

Ernaartoe: Selma in de staat Alabama is de derde etappe op de MLK Trail. Van Montgomery naar Selma is het amper 80 km over de Highway 80, die eveneens bekend staat – en bewegwijzerd is – als de Selma-to-Montgomery National Historic Trail.

Plan je bezoek aan de locaties in het spoor van Martin Luther King:

Edmund Pettus Bridge:

https://www.nps.gov/semo/learn/historyculture/edmund-winston-pettus-bridge.htm

National Voting Rights Museum: www.nvrmi.com

Brown Chapel Selma: https://www.nps.gov/nr/travel/civilrights/al2.htm

Selma-to-Montgomery Trail met halfweg het Lowndes Interpretive Center:

https://www.nps.gov/nr/travel/cultural_diversity/Selma_to_Montgomery_National_Historic_Trail.html

Bridge Crossing Jubilee: www.bcjubilee.org

Meer algemene informatie over een bezoek aan Selma: www.selmaalabama.com

Of combineer met een bezoek aan andere naburige steden en locaties: www.deep-south-usa.com

Volgende stop op de MLK TRAIL: Birmingham, een rit van 90 km.