Verenigde Staten: MLK – Memphis (5/5)

Vijftig jaar na de legendarische “I have a dream”-speech van Martin Luther King Jr. maakte ik een roadtrip in het spoor van de bekende burgerrechtenactivist. Vandaag -50 jaar na de moord op King in april 1968- volgt een update van deze trip en zijn we zo bescheiden om het traject ervan om te dopen tot MLK TRAIL. Op deze reisroute kom je als reiziger niet alleen op de belangrijkste locaties uit Martin Luther Kings leven maar krijg je een veel beter inzicht in de aanslepende rassenproblematiek in het Amerika van vandaag.
De slotetappe: Memphis, Tennessee.

Als bakermat van de blues, de hometown van Elvis Presley en steeds met zicht op de mighty Mississippi is Memphis werkelijk een van de meest boeiende steden in de Verenigde Staten. Helaas betekent Memphis ook het pijnlijke eindpunt van Kings leven. Op 4 april 1968, amper 39 jaar oud, werd Martin Luther King op het terras van zijn hotelkamer doodgeschoten.

Doodsbedreigingen

Aanleiding voor zijn bezoek aan Memphis in 1968 was een langdurige staking van de vuilnisophalers. King kwam er ijveren voor een vreedzame oplossing en dat met gevaar op eigen leven! King alludeerde op die doodsbedreigingen tijdens een toespraak in de Mason Temple, vandaag het hoofdkwartier van de Church of God in Christ. In zijn toespraak “I’ ve been to the Mountaintop” verwoordde hij het als volgt: “Like anybody, I would like to live a long life. Longevity has its place. But I’m not concerned about that now. I just want to do God’s will.”

Moord

De toespraak van King kreeg een profetische dimensie: een dag later werd hij vermoord. Amerika in shock! Een ontsnapte gevangene, een zekere James Earl Ray, bleek de dader. Maar wie zat er echt achter de moord op King? Stof voor debat en zelfs de Amerikaanse geheime dienst FBI blijkt niet vrijuit te gaan. De plaats van de aanslag, Motel Lorraine, is intussen omgevormd tot het National Civil Rights Museum. Enkele jaren geleden kreeg het museum een volledige facelift. Een eerste gedeelte geeft nu een overzicht van alle belangrijkste momenten in de strijd voor gelijke rechten tussen blank en zwart in de Verenigde Staten. De rondleiding leidt zelfs naar Kings kamer waarin hij verbleef op het moment van de moord. Analyses en discussies over Kings moord komen dan weer aan bod in een tweede gedeelte van het museum, dat zich in een ander gebouw bevindt. Op zoek naar verheldering komen bezoekers zelfs aan een reconstructie van het kamertje van waaruit moordenaar James Earl Ray het fatale schot richting King loste. Beangstigend!

Op stap met een levende legende

Het National Civil Rights Museum, de tempel van de Church of God in Christ en tal van andere plaatsen – o.a. Slave Haven/Underground Railroad – in verband met de burgerrechten maken deel uit van de Heritage Tour die Elaine Lee Turner minstens een keer week gidst. Elaine Lee Turner was er in de jaren 1960 vaak bij wanneer er gedemonstreerd werd en ze wandelde ook in het gezelschap van Martin Luther King van Selma naar Montgomery. En het strijden voor vrijheid zit wel degelijk in het bloed van de familie Turner. Samen met haar twee zussen werd ze zelfs zo vaak aangehouden, dat ze sinds enkele jaren geleden officieel de ‘Most arrested civil rights family’ zijn.

STEEKKAART – MARTIN LUTHER KING TRAIL – MEMPHIS

Ernaatoe: Memphis is het eindpunt van de MLK trail. Voor wie vanuit Birmingham reist, bedraagt de rit 375 km. Probeer onderweg dus zeker ook enkele andere Civil Rights-sites in je reistraject te programmeren. Nieuw is o.a. het Mississippi Civil Rights Museum in Jackson.

Plan je bezoek aan de locaties in het spoor van Martin Luther King:

Mason Temple: www.cogic.org
Civil Rights Museum: www.civilrightsmuseum.org
Heritage Tours Memphis: heritagetours@bellsouth.net

Meer praktische informatie over een bezoek aan Memphis: www.memphistravel.com

En afscheid nemen van Martin Luther King kun je hier in Memphis op muziek van die andere Amerikaanse King: Elvis Presley. Verbijsterd over de moord op King zorgde hij met het nummer ‘If I can dream’ voor een mooi en pakkend eerbetoon aan een van de grootste persoonlijkheden uit de 20ste eeuw.