USA: GROOTS WIELERSPEKTAKEL IN NEW YORK

cycling new york gran fondo fietsen

Mei is fietsmaand in New York met o.a. de Gran Fondo New York. Bijna 5000 deelnemers uit meer dan 50 landen nemen die dag deel aan een competitieve fietstocht van 160 km met start en aankomst in New York. Enkele jaren geleden was ik samen met fotograaf Brian Megens voor het magazine Grinta van de partij.

Adrenalinekick

Fietsen tussen metershoge wolkenkrabbers, langs de nieuwe WTC-toren, over Brooklyn Bridge, zigzaggen tussen de bekende gele taxi’s op 5th Avenue en toertjes afhaspelen in het autovrije Central Park: mijn allereerste fietskilometers in New York zijn een pure adrenalinekick. Van een jetlag is algauw geen sprake meer en New York blijkt fietsvriendelijker dan verwacht. Per fiets gaat het ook naar het Penn Pavilion vlakbij Madison Square Garden, een van die andere legendarische plekken in het hart van Manhattan. Deelnemers aan Gran Fondo New York dienen zich daar een dag voor de wedstrijd persoonlijk komen te registreren, waarna sponsors je maar wat graag proberen te overtuigen om een nieuwe helm, handschoentjes of andere fietsaccessoires te kopen. Een gratis koerstruitje van Gran Fondo New York zit wel in het deelnamepakket. Tijdens het passen ervan slepen knappe modellen me enthousiast mee voor een fotoshoot. Okay, why not? We zijn in New York, de glamour en glitter hoort erbij en de show must go on.

cycling new york gran fondo fietsen
Uitzicht op de beroemde skyline

Amerikaanse droom

Te midden van alle drukte in het Penn Pavilion ontmoet ik het echtpaar Lidia en Uli Fluhme, de CEO’s van Gran Fondo New York. Lidia is afkomstig uit Polen, Uli is Duitser, en de passie voor de fiets bracht hen hier in New York samen. Op de vooravond van de Gran Fondo komt Lidia, die verschillende keren aan de Iron Man Triathlon op Hawaï deelnam, heel ontspannen over. Breed glimlachend en enthousiast vertelt ze over haar relatief recente passie voor Gran Fondo’s: “Jarenlang was ik actief als triatlete. Een wedstrijd betekende een uitputtingsslag van zwemmen, fietsen en lopen. Toen ik Uli leerde kennen, motiveerde hij me om in Italië eens deel te nemen aan een Gran Fondo. De koersspirit, de tijdsregistratie en het groepsgevoel gaven me bij het beëindigen van die eerste Gran Fondo heel veel voldoening. Terug in New York nam ik haast meteen ontslag en samen met Uli besliste ik om in New York een eerste Gran Fondo te organiseren. De Gran Fondo New York werd zo onze Amerikaanse droom.”

Uli behield aanvankelijk nog zijn Duitse nuchterheid maar uiteindelijk gaf ook hij zijn goedbetaalde baan op om voluit voor het succes van Gran Fondo New York te gaan. “De alsmaar toenemende populariteit van de marathon van New York heeft me geïnspireerd”, licht Uli toe. “Lopen in een stad als New York spreekt tot de verbeelding van mensen uit de hele wereld. Voor en na het sporten maken de deelnemers en hun familie van de gelegenheid gebruik om deze fantastische stad te bezoeken. Diezelfde sportieve reiservaring hebben we met Gran Fondo New York nu voor fietsliefhebbers gecreëerd. Maar wielrennen is uiteraard geen lopen. Voor meer spankracht heb je bergen nodig en die zijn we voor onze Gran Fondo gaan opzoeken in de voor veel deelnemers totaal onbekende groene en bergachtige omgeving van New York. Met 2500 te overbruggen hoogtemeters zou je het parcours nog het best kunnen  vergelijken met jullie Belgische wielerklassieker Luik-Bastenaken-Luik.”

cycling new york gran fondo fietsen
Organisatoren Lidia en Uli net voor de start op de George Washington Bridge

Indrukwekkende startlocatie

De eerste editie van de Gran Fondo New York vond vijf jaar geleden plaats: “2000 fietsers stonden er aan het vertrek op de George Washington Brige”, blikt Lidia terug. “De deelnemers waren vanaf die eerste editie heel tevreden over het concept en ook het stadsbestuur van New York en andere overheidsinstanties raakten overtuigd over de grote toekomst van dit evenement. En dat was geen evidentie. In vergelijking met Europa is de fietscultuur, zeker wat wedstrijden betreft, totaal nieuw voor de Amerikanen. Bij nogal wat instanties was er aanvankelijk heel veel twijfel of een dergelijk groot fietsevenement wel haalbaar zou zijn. Nu overheerst enthousiasme.” Het respect ten aanzien van de Gran Fondo New York is zelfs zo groot dat burgemeester Bill de Blasio het evenement vorig jaar zelfs omschreef als ‘een groots geschenk voor New York City’. Toch blijft de organisatie van een wielerevenement telkens opnieuw een enorme administratieve uitdaging. Meer dan 100 toelatingen zijn nodig en op de dag van de Gran Fondo worden 200 betaalde politieagenten ingezet.

Hét organisatorische huzarenstukje van Lidia, Uli en hun team is, dat ze er telkens in slagen om voor enkele uren het verkeer op de George Washington Bridge stil te leggen. De 1100 meter lange hangbrug overspant de Hudson River en verbindt het centrum van New York met Fort Lee in New Jersey. Met meer dan 100 miljoen auto’s per jaar is het volgens de meeste statistieken en lijstjes een van ’s werelds drukste verkeersaders. Maar op de dag van de Gran Fondo zijn het dus voor een keer geen auto’s die de rijstroken inpalmen, wel duizenden fietsers uit de hele wereld. Ondanks die grote menigte bereik ik zonder al te veel geduw en getrek de eerste startbox, van waaruit ik nog even de skyline van New York City bewonder. Awesome!

cycling new york gran fondo fietsen
Spectaculaire start op de George Washington Bridge

Fluogroen peloton

Stipt om 7 uur ‘s ochtends klinkt het Amerikaanse volkslied, live gezongen door gospelzangeres Sonya Rogers. Heel wat deelnemers -Amerikaan of niet- laten zich meeslepen en zingen uit volle borst mee: “Oh, say! Can you see by the dawn’s early light…” En dan is het zover. 5000 renners zetten zich op de trappers en gaan van start op de George Washington Bridge. Aangezien alle 5000 deelnemers verplicht zijn met het Gran Fondo-shirt te koersen, strekt er zich bij het buitenrijden van New York een lang fluogroen lint van fietsers uit. Gewoonweg indrukwekkend. Een drietal km wordt er gedraaid en gekeerd op brede boulevards, waarna we de natuur van het Palisades Interstate Park induiken. Het gaat bijzonder snel in de aanvangsfase wat helaas tot enkele valpartijen leidt. Door zware regenval in de nacht voor de Gran Fondo zijn op de wegen door het natuurpark ook nog eens enkele rotsen en stenen op het traject beland. Voor en achter me hoor ik gevloek van renners die er op lek rijden. Zelf kom ik gelukkig zonder kleerscheuren de nerveuze aanvangskilometers door, al ben ik door mijn voorzichtigheid wel helemaal uit de voorste gelederen van het Gran Fondo-peloton weggezakt.

cycling new york gran fondo fietsen
Door het groen van het Palisades Interstate Park

Rijkelijke bevoorrading

Na vijftien km volgt de eerste klim: de Alpine. Anderhalf km klimmen aan 7 % is geen onoverkomelijke hindernis maar de passage over de Alpine doet het deelnemersveld wel uit elkaar vallen. De nervositeit verdwijnt geleidelijk wat uit de groep en bij het buitenrijden van het Palisades Interstate Park fietsen we langs de oevers van de Hudson River. Af en toe passeren we een dorpje, waar inwoners aan het wakker worden zijn en ons met een kopje koffie in de hand enthousiast aanmoedigen. Voor extra ambiance heeft de organisatie 20.000 vlagjes en ander supportersmateriaal uitgedeeld, al zie ik daar maar weinig van terug.

Net voor km 30, in het sfeervolle stadje Piermont, volgt reeds een eerste bevoorrading. Honger of dorst heb ik nog helemaal niet, maar de overweldigende keuze aan snacks, fruit en sportdranken doen me toch even halt houden. Daarna gaat het over een licht golvend parcours verder in de richting van Haverstraw, waar alweer een hele reeks tafels met uitgebreide bevoorrading staan opgesteld. Deze keer sla ik over, want op de resterende afstand van 110 km volgen nog maar liefst vier bevoorradingsposten. Onmogelijk dus om onderweg stil te vallen door een hongerklop.

cycling new york gran fondo fietsen
Onmogelijk om onderweg met een hongerklop geconfronteerd te worden.
cycling new york gran fondo fietsen
Het lichtgolvende parcours in de vallei van de Hudson.

Met Merckx naar de top

De scherprechter van de Gran Fondo New York is Bear Mountain, die deelnemers halfweg  koers voor de wielen krijgen geschoven. Op het moment dat ik de voet van Bear Mountain bereik, komen de leiders in de wedstrijd reeds in tegenovergestelde richting naar beneden gefietst. Met nog 6 km klimwerk aan 6 % voor de boeg kan ik mijn achterstand op de kopgroep dus exact inschatten…12km! Heel even krijg ik een mentale tik maar met te weinig trainingskilometers in de benen gaat het niet sneller. Op weg naar de top laat ik me inspireren door de peptalk en aanmoedigingen, die op bordjes langs het parcours zijn aangebracht. Halfweg de klim staat een bordje met een vraag die een overduidelijke knipoog is naar de heroïsche prestaties van Merckx: ‘What would Eddy do?’ Zelf heeft Merckx deze berg nooit beklommen, maar het Amerikaanse respect voor onze landgenoot doet je als Belg ver van huis toch een beetje sneller trappen.

Zonder al te veel moeilijkheden bereik ik uiteindelijk de top, waar het puur genieten is van het overweldigende panorama over het bosrijke Harriman State Park en de vallei van de Hudson River.  En ja, ook boven op Bear Mountain staat een meterslange bevoorradingspost met veel lekkers opgesteld. Even een pizzaatje achter de kiezen steken, een stuk fruit voor onderweg grijpen en ik zet opnieuw koers richting New York.

New York Gran Fondo cycling fietsen
Op weg naar de top van Bear Mountain
cycling new york gran fondo fietsen
Halfweg koers: passage op de top van Bear Mountain

Autoluw parcours

De terugrit naar New York verloopt over een al even geaccidenteerd parcours. Een eind na de afdaling van Bear Mountain volgen aan de rand van Harriman State Park nog twee bergjes: de Andrea Pinarello en Cheesecote. Met een piek tot 18% klimmen is vooral de laatste een kuitenbijter. Boven op de top van Cheesecote resten er nog slechts 60 km tot aan de finish en met de wind lichtjes in het voordeel weet ik mijn gemiddelde snelheid alsnog wat omhoog te krikken. Bijzonder interessant aan het parcours is dat het autoverkeer werkelijk tot een minimum is beperkt. Aan alle kruispunten staan politieagenten, die het autoverkeer tegen houden. Het valt me op dat geen enkele chauffeur staat te toeteren of te grommelen. Enkel bij het naderen van New York komt er al eens een auto vervelend voor of achter je rijden. De laatste 10 km, die door het Palisades Interstate Park lopen, zijn dan weer volledig autovrij. Tijdens de slotklim, Dyckman Hill, komt de Hudson River opnieuw in het vizier. Nog wat verderop is ook de George Washington Bridge en de skyline van New York zichtbaar, wat toch voor een enorme boost zorgt. Nog even op de trappers en de Gran Fondo New York zit er op. New York, New York, here I come (again)!

cycling new york gran fondo fietsen
Vlakbij de finish: een tweede passage door Palisades Interstate Park
cycling new york gran fondo fietsen
Glamour en glitter op en naast de fiets

Dit artikel verscheen eerder in het magazine Grinta (herfst 2015). Met dank aan Brian Megens voor de foto’s ( https://brianmegens.com/ )

 

PRAKTISCH

Ernaartoe:

Delta vliegt dagelijks van Brussels Airport en Schiphol naar New York. www.delta.com

Reisdocumenten:

Een geldig reispaspoort en vraag tijdig je Visa Waiver aan:  https://travel.state.gov/content/travel/en/us-visas/tourism-visit/visa-waiver-program.html

Meer toeristische informatie over New York City:

www.nycgo.com

Meer koersinformatie:

De volgende editie van Gran Fondo New York vindt plaats op 19 mei 2019. Deelnameprijs bedraagt $ 219 (€ 185). Inschrijven en meer informatie over het parcours, uitslagen en andere informatie via www.gfny.com

Gran Fondo New York fietsen cycling
Na de finish gaat het via de George Washington Bridge terug naar Manhattan.

Nog even een terugblik op de recentste editie (2017):