CANADA: MET AIR TRANSAT NAAR DE G7 IN QUÉBEC

Canada Quebec

Neen, ik ben niet aanwezig als verslaggever op de G7-top in het Canadese La Malbaie. De bijeenkomst van dit jaar lijkt me ook helemaal niet de gezelligste met een Trump, die met de recent ingevoerde importheffing op staal en aluminium misschien wel een wereldwijde handelsoorlog is begonnen. Maar hopelijk laten de wereldleiders zich inspireren door het mooie decor van Québec. Exact een jaar geleden had ik dankzij Air Transat de kans om voor het magazine Travel Express La Malbaie en omgeving te verkennen.

Amper 6u45 duurt de Air Transat-vlucht van Brussel naar Montréal. Aan boord zitten we in Economy Class maar we genieten van ‘Option Plus’. Met die optie, die vanaf een bedrag van ongeveer €50 kan worden bijgeboekt, krijg je als passagier een hele rist voordelen om je vlucht nog net dat tikkeltje comfortabeler te laten verlopen. Bij die voordelen hoort o.a. een extra stuk bagage tot 23 kg. Voor wie helemaal in stijl wil vliegen, is er de ‘Club Class’. Heel opvallend is dat Air Transat een kindvriendelijke luchtvaartmaatschappij is. Ouders met kinderen worden niet in een hoekje weggedrukt, maar krijgen net plaatsen waar ze wat meer beweegruimte hebben. Voor deze mini-globetrotters bestaat de formule ‘Kids Club’.

Canada Québec Air Transat

Vakantieluchtvaartmaatschappij

Tijdens onze vlucht tussen Brussel en Montréal neem ik even de tijd om in het inflightmagazine van Air Transat door de geschiedenis van Canada’s grootste vakantieluchtvaartmaatschappij te bladeren. En die begon in 1987 op de tonen van de toenmalige zomerhit ‘La Bamba’ met een vlucht naar de Mexicaanse kustplaats Acapulco. Geleidelijk aan kwamen er bestemmingen bij en dan vooral in de zonnige Caraïben en Midden-Amerika. De keuze voor zonzekere bestemmingen hing – en hangt nog steeds – nauw samen met de activiteiten van Transat als touroperator op de Canadese markt. Maar ook Europa kwam algauw op het vluchtschema.

Van eind april tot eind oktober verzorgt Air Transat verschillende vluchten per week tussen Brussel/Schiphol en Montréal. Nu Air Transat sinds twee jaar ook binnenlandse vluchten in Canada uitvoert, kunnen Belgische en Nederlandse reizigers na aankomst in Montréal gemakkelijk overstappen op vluchten naar Toronto, Vancouver en de stad Quebec. Van Schiphol zijn er ook rechtstreekse vluchten op Vancouver en Toronto.

Canada Québec Air Transat
In minder dan 7 uur brengt Air Transat je naar de natuur van de Canadese provincie Québec

Authentiek Québec

Voor onze perstrip vliegen we naar Montréal van waaruit we meteen met een minibusje noordwaarts trekken. We laten metropool Montréal met haar rijke culturele scène dus voor een keer bewust links liggen en gaan op zoek naar minder bekende plekken. En in Québec, dat drie keer groter is dan Frankrijk, valt er nog wel wat te ontdekken zonder daarbij in het massatoerisme terecht te komen. Et oui, tout se passe bien sûr en Français. De Franse kolonisten zijn al eeuwen weg uit de regio maar de Franse taal is behouden gebleven. Het maakt van Québec een buitenbeentje in Canada.

Een eerste stop is Trois-Rivières, hoofdstad van de toeristische regio Mauricie. Met maar liefst 17.500 meren en een natuurpark van meer dan 500 km² staat natuur hier heel hoog aangeschreven. Trois-Rivières, gelegen aan de oevers van zowel de Saint-Laurent, de Saint-Maurice en het  – door Unesco tot biosfeerreservaat uitgeroepen – Lac Saint-Pierre is de culturele hub van Mauricie.

Canada Québec Amphithéâtre Cogeco Trois-Rivières
Het nieuwe Amphithéâtre Cogeco in Trois-Rivières

Cirque du Soleil

Trois-Rivières is een van de oudste steden van Canada en in de 19de eeuw was de stad ‘s werelds belangrijkste papierproductiecentrum. Stadsgidsen verkleden zich hier maar wat graag in personages uit die grootse dagen, al maakt een wandeling duidelijk dat Trois-Rivières vandaag nog steeds een bijzonder levendige plek is. Nieuw is het Amphithéâtre Cogeco, een groots theatercomplex op de oever van de Saint-Laurent. Met een exclusief spektakel van Cirque du Soleil op het programma van hun eerste werkjaar is de ambitieuze toon meteen gezet.

Nog meer verrassingen: Trois-Rivières blijkt de wereldhoofdstad van de poëzie te zijn. Die titel heeft de stad verdiend als locatie van het jaarlijkse Festival International de la Poésie. En behalve mooie gedichten citeren schrijvers en dichters op facebookpagina’s en websites ook met veel smaak hun favoriete restaurants. We selecteerden de volgende drie literaire en inspirerende eetadresjes: Le Poivre Noir, Le Pot en Le Grec. Minder culinair – maar op en top sfeervol – is een lunch in de ‘cabane à sucre’ Chez Dany, waar à volonté de vermaarde esdoornsiroop kan worden geproefd.

Canada Québec Trois-Rivières Chez Dany
Chez Dany is zowat de populairste plek voor esdoornsiroop te proeven
Canada Québec Trois-Rivières Chez Dany
…en goede sfeer is er altijd in de eetzaal Chez Dany

Duurzame terroir

Twee uur ten noorden van Trois-Rivières, nog steeds aan de oevers van de Saint-Laurent, bereiken we de toeristische regio Charlevoix. Een eerste gezellige uitvalsbasis is het  kunstenaarsdorpje Baie-Saint-Paul, waar het voormalige Franciskanenklooster momenteel tot een nieuw toeristisch centrum met o.a. een jeugdherberg wordt getransformeerd. Net naast dit voormalige klooster bevond zich een van de grootste hoeves van Canada, maar na een zware brand is op die plek enkele jaren geleden het designhotel Le Germain Charlevoix uit de grond gestampt. Wij nemen onze intrek in La Muse, een  charmant hotelletje met éco-bistro Chez Bouquet. Hotel en restaurant maken deel uit van de Route des Saveurs, een toeristisch netwerk van de beste culinaire plekken uit de streek. Opvallend is dat Charlevoix zich nadrukkelijk profileert als een duurzame terroir: van straffe kazen bij Laiterie Charlevoix tot wijnproductie op basis van tomaten.

Canada Québec Baie-Saint-Paul
Laiterie Charlevoix
Canada Québec Baie-Saint-Paul
Baie-Saint-Paul ligt aan de Saint-Laurent
Canada Québec Baie-Saint-Paul
Baie-Saint-Paul inspireert bekende en minder bekende kunstenaars
Canada Québec Baie-Saint-Paul
Selfie time met uitzicht op Baie-Saint-Paul

Decor voor de G7-top  

Via de bewegwijzerde Route du Fleuve trekken we van Baie-Saint-Paul naar Saint-Joseph-de-la-Rive voor een bezoek aan het Musée Maritime de Charlevoix. En na de straffe zeemansverhalen nemen we er de overzet naar het autoluwe eiland Isle-aux-Coudres, waar  fietsen en smaakvolle pauzes in o.a. de artisanale cidrerie Vergers Pedneault elkaar perfect aanvullen.

Eindpunt van de 58 km lange Route du Fleuve is La Malbaie, waar de G7-top van 2018 plaatsvindt. De Canadese premier Trudeau en andere wereldleiders zullen er vergaderen in het luxueuze hotel Le Manoir Richelieu. “Ik ben bijzonder verheugd over de organisatie van de G7 in onze regio”, klinkt het bij een enthousiaste Éric Desgagnés, directeur van Tourisme Charlevoix. “Onze organisatie stelt alles in het werk stellen om van deze uitzonderlijke vitrine een springplank te maken voor de promotie van Charlevoix als toeristische bestemming van een internationaal kaliber.”

Canada Québec Baie-Saint-Paul
Manoir Richelieu in La Malbaie, waar Trump, Macron, Merkel en andere wereldleiders de G7-top bijwonen.

Walvissafari

We zijn er bijna zeker van. Tussen de meetings door zullen de regeringsleiders van de G7 hoogstwaarschijnlijk even een kijkje gaan nemen in de baai van Sainte-Catherine en het Parc marin du Saguenay-Saint-Laurent, dat een van de beste plekken ter wereld is om walvissen te spotten. Aan boord van een klein motorbootje, goed ingeduffeld tegen het koude water en de ijzige wind, duurt het voor ons amper 10 minuten vooraleer een eerste walvis in ons vizier komt. Met respect voor de biotoop van de walvissen blijven we op enige afstand dobberen, maar af en toe komen de walvissen zelf tot bij onze boot … adembenemend! Meer landinwaarts trekken we op verkenning door de Fjord-du-Saguenay met onderweg tussenstops in Saint-Félix-d’Otis (met de Site de la Nouvelle France, een reconstructie van een koloniaal stadje uit de 17de eeuw) en in Saguenay (met het Musée du Fjord).

Canada Québec Baie-Saint-Paul
Ons Belgisch team voor de walvissafari
Canada Québec walvissen Saguenay-Saint-Laurent
Op zoek naar walvissen op de Saint-Laurent …

Mijn favoriete plek in Québec

Eindpunt van onze verkenning door Québec is het Lac Saint-Jean. Zowel voor wie er met de fiets als met de auto onderweg is, zijn er in deze streek heel wat interessante locaties om halt te houden: o.a. een bezoek aan de Zoo sauvage de Saint Félicien en het Musée amérindien de Mashteuiatsh. Onze favoriet in deze streek is het verblijf in Val-Jalbert, een historisch arbeidersdorpje vlakbij een tot museum omgebouwde papierfabriek en een indrukwekkende waterval. Val-Jalbert is een spectaculair slot van een prachtige reis door Québec, dat dankzij Air Transat slechts op amper enkele uren vliegen van Europa ligt.

Val-Jabert Canada Québec
Val-Jabert: waterval, museundorp én je kan er ook nog eens blijven logeren.
Canada Québec Air Transat

QUÉBEC PRAKTISCH

Ernaartoe met Air Transat: www.airtransat.be

Reisdocumenten: Behalve een geldig paspoort dienen Belgen en Nederlanders tijdig op voorhand ook een Electronic Travel Authorization (eTA) aan te vragen.  Canada.ca/eTA

Munteenheid: Canadese dollar (CAD), huidige wisselkoers 1 CAD/€ 0,66

Tourisme Québec: www.quebecoriginal.com

Québec Authentique (Mauricie): www.quebecauthentique.com

Tourisme Charlevoix: www.tourisme-charlevoix.com

Tourisme Saguenay-Lac-Saint-Jean: www.saguenaylacsaintjean.ca