HET FRANKRIJK VAN TOURBAAS CHRISTIAN PRUDHOMME

Tour de France Ronde van Frankrijk Christian Prudhomme Grand Depart

De Ronde van Frankrijk is de wielerkoers van het jaar en gedurende drie weken passeren de renners langs de mooiste plekjes van la douce France. Een tijdje geleden – op het Vakantiesalon in Brussel – hadden we een toeristische babbel met Tourbaas Christian Prudhomme. “De Ronde van Frankrijk is een wereld van ontdekkingen. Het is geschiedenis, geografie en cultuur.”

Tour de France Ronde van Frankrijk Christian Prudhomme Grand Depart
Ontmoeting met Christian Prudhomme op het Vakantiesalon van Brussel

Magnifiek eiland

De 105de Ronde van Frankrijk start op het Île de Noirmoutier in Pays de la Loire, een regio waar Prudhomme een bijzondere band mee heeft. “Het is de streek van de familie van mijn echtgenote”, vertelt de Tourbaas. “Ze is afkomstig uit Pornichet aan de beroemde baai van La Baule. En als kind bracht ik samen met mijn ouders de zomers door aan de stranden van o.a. St-Jean-de-Monts en Les Sables d’Olonne. Het was trouwens tijdens die familievakanties dat ik op een transistorradiootje luisterde naar de exploten van Eddy Merckx.”

Vandaag zijn het meestal de televisiebeelden die ons in vervoering brengen en de prachtige landschappen van Frankrijk doen ontdekken. Prudhomme is er zeker van dat de regio Pays de la Loire zich dankzij de Grand Départ als een aangename en aantrekkelijke toeristische  bestemming aan de wereld zal kunnen presenteren. Een eerste troef is de startplaats zelf. “Het Île de Noirmoutier is een magnifiek eiland met een bijzonder sterrenrestaurant”, weet Prudhomme, die daarmee refereert naar La Marine. Dit restaurant met twee Michelinsterren wordt gerund door chef Alexandre Couillon en zijn echtgenote Céline, die elkaar op de hotelschool van Noirmoutier leerden kennen. Ze bleven plakken op het mooie Île de Noirmoutier en met een keuken op basis van streek- en visgerechten vallen ze keer op keer in de prijzen. Bon appétit!

Tour de France Ronde van Frankrijk Christian Prudhomme Grand Depart
De regio Pays de la Loire telt talrijke stranden voor een ontspannen vakantie.

Legendarische locaties

Volgens Prudhomme valt er tijdens de Grand Départ in de regio Pays de la Loire heel wat cultuur en geschiedenis te ontdekken: “Na de passage langs de kust trekken de renners door een heel ander universum: het Marais Poitevin, het groene Venetië van Frankrijk. De tweede etappe start in Mouilleron, waar Clemenceau werd geboren. Clemenceau, de Tijger, geldt als de Franse overwinnaar van de Eerste Wereldoorlog. In datzelfde Mouilleron, niet meer dan een kleine dorp, is ook generaal de Lattre de Tassigny geboren. Hij was een held uit de Tweede Wereldoorlog. De Tour zorgt op die manier voor een herwaardering van die geschiedenis en historische locaties. Kinderen gaan op die manier de geschiedenis veel beter blijven herinneren dan dat ze het op school leren. En uiteraard is de passage van de Tour ook een goede aanleiding om de streekproducten te proeven.”

Prudhomme kijkt ook uit naar de passage in het wielergekke Bretagne: “De etappe naar Quimper voert ons weg van de klassieke rechte wegen. We verwachten hier een bijzonder spannende etappe met onderweg o.a. een passage in Locronan, een schitterend dorpje met een rijke geschiedenis. Brest, bekend als keerpunt van de legendarische wedstrijd Parijs-Brest-Parijs,  is de startplaats voor de zesde etappe. De aankomst volgt op de klim van de Mûr-de-Bretagne. Verderop tijdens de Tour volgen de kathedralen met aankomsten in Chartres en Amiens. De eerste week eindigt op de kasseien van Roubaix, waar wielergeschiedenis is geschreven.

Tour de France Ronde van Frankrijk Christian Prudhomme Grand Depart
Locranon, een van Prudhommes favoriete plekjes op het parcours van de Tour 2018.

Col van de knappe meisjes

De Tour is van groot belang voor het toerisme in Frankrijk. Cols als Mont Ventoux en Alpe d’Huez krijgen massaal veel wielertoeristen over de top. Een col, die recentelijk een echte toeristische boom kent, is die van La Planche des Belles Filles. “Op een plek waar voordien niemand interesse voor had, komen nu Belgen, Nederlands en Britten fietsen. Het wielertoerisme zorgt voor banen in een regio met hoge werkloosheidsgraad. Dat is werkelijk een gevolg van de passages van de Tour de France. En ja, de aantrekkelijke naam van de plek heeft misschien ook wel een rol gespeeld.”

Voor wie minder vertrouwd is met het wielrennen: de 1148 meter hoge Planche des Belles Filles in de Vogezen is een beklimming, die in 2012 voor het eerst in het parcours van de Tour werd opgenomen. Froom reed er zijn kopman Wiggins uit de wielen. Nadien volgden nog twee etappeaankomsten: in 2014 won Nibali, in 2017 Aru. Dit jaar trekt de Tour niet naar de flanken van La Planche des Belles Filles. Het klimwerk krijgen de renners vooral in de Alpen en de Pyreneeën voorgeschoteld.

Herbekijk hier nog even de laatste kilometer op de flanken van La Planche des Belles Filles (in de Tour van 2017):

Promotie voor de fiets

Behalve koers op het hoogste niveau en de bijhorende toeristische belangstelling betekent de Tour de France steeds meer ook promotie voor de fiets. “De fiets is de beste vriend van het wielrennen”, benadrukt de Tourbaas. “De fiets is geniaal. De fiets is goed voor de gezondheid, vervuilt niet, en je geraakt er overal mee. Je kan er mee reizen en je kan er mee naar het werk. En de fiets zorgt voor toekomstige kampioenen.”

Steeds meer stadsbesturen die de Tour willen ontvangen, zien het wielerevenement als een katalysator voor een betere fietsmobiliteit in hun stad. “Le Grand Départ in Utrecht was fantastisch”, blikt Prudhomme terug. “Ze kwamen me steeds oppikken met fietsen in de kleuren van de Tour de France. De stad bouwde een grote fietsparking en de verkeersinfrastructuur is zodanig uitgewerkt dat er aparte stroken zijn, op verschillende hoogte en in verschillende kleuren, voor auto’s, fietsers en wandelaars.”

Brussel, waar de Tour in 2019 van start gaat, laat zich hopelijk dus inspireren door Utrecht. In Parijs, waar Prudhomme woont en werkt, is de fiets intussen ook aan een opmars bezig. “In vergelijking met Nederland liggen we nog ver achter”, legt Prudhomme uit. “Maar in Parijs zijn enkele moedige beslissingen genomen met onder meer een fietspad van 4 km langs de Seine. Zelf kan ik te voet naar mijn werkplek, maar als gourmand zou ik bijvoorbeeld een kwartiertje kunnen gaan fietsen om een ijsje te gaan halen.”

En wie de Tourbaas nog beter wil leren kennen, raden we zijn boek ‘Le Tour de France. Coulisses et Secrets’ aan. Het boek verscheen bij de Franse uitgeverij PLON.

Tour de France Ronde van Frankrijk Christian Prudhomme Grand Depart

 

Copyrights foto’s: letour.fr, Sunada/Belga/Plon en Kris Clerckx