ALL ABOARD: EILANDHOPPEN IN DE CARAÏBEN.

Holland America Line Oosterdam Caraïben

Vorige winter stuurde de krant De Zondag me voor een weekje naar de oostelijke Caraïben. O yeah, let’s go! Aan boord van de Oosterdam, een cruiseschip van Holland America Lines, reisden we achtereenvolgens naar de Turks- en Caicoseilanden, Puerto Rico, de Amerikaanse Maagdeneilanden en de Bahama’s.

Terwijl ik rustig ontwaak, me nog eens zalig omdraai in bed, klieft de Oosterdam door de turquoise wateren van de Caraïbische Zee. Na vertrek uit de Amerikaanse havenstad Fort Lauderdale, de avond voordien, volgt een volledige dag op zee. Als onervaren cruisetoerist weet ik niet goed wat ik daarvan moet verwachten. Maar na goed te hebben uitgeslapen en een uitgebreid en gevarieerd ontbijt in een van de vijf restaurants op het schip ben ik tegen het middaguur al in een ontspannen vakantiemodus overgeschakeld. Tijd voor een aperitiefje? De bars zijn alvast geopend.

Holland America Line Oosterdam cruise
Een cruisevakantie betekent ook ‘à volonté’ eten en drinken.

Veel medereizigers dobberen intussen rond in een van de twee openluchtzwembaden, die zich op het zonovergoten bovendek bevinden. Achter de dubbele rij ligstoelen waagt een groepje jongeren zich aan een eerste tornooitje pingpong, en op het kleine sportdek leeft een Amerikaans gezin zich uit op het basketbalterrein.
Heel populair blijkt de spa aan boord van het schip. “Vandaag is er geen plaats meer vrij voor een massage”, betreurt de Indische schoonheidsspecialiste. “Het is een zeedag en dan boek je de behandelingen best een dag vooraf. Bovendien vindt vanavond de eerste gala-avond plaats en sommige reizigers willen er dan spik en span uitzien.”

Holland America Line Oosterdam cruise
Zalig genieten in een van de zwembaden aan boord van de Oosterdam

Geen kans op verveling
In plaats van een ontspannende massage trek ik in de namiddag dan maar naar de lagergelegen dekken, waar een best wel indrukwekkend activiteitenprogramma is uitgewerkt. In het theater staat een lezing geprogrammeerd over de rum runners, die tijdens de drooglegging in de jaren 30 van vorige eeuw met kleine bootjes rum smokkelden van de Caraïben naar de VS. Aansluitend ga ik rum proeven tijdens een mixology class, waarvoor wel 15 dollar moet worden bijbetaald. Maar de meeste andere activiteiten zijn gratis: de dagelijkse kookles in de zogenaamde America’s Test Kitchen, bloemschikken, de vertoning van filmklassiekers, digitale workshops, gezelschapsspelen, een ontmoetingsmoment voor singels, enzovoort. De actieve reiziger vindt zijn of haar weg dan weer naar de fitnessruimte met wel 10 loopbanden, allemaal met zicht op zee. Net alsof je over het water loopt! Maar je kan er ook terecht voor yogasessies, oefeningen voor een plattere buik en andere specifieke workouts. Bijna vergeet ik tussendoor even uit te rusten in mijn comfortabele kajuit met terras en een eindeloos uitzicht op zee. Echt zalig!

Holland America Line Oosterdam cruise
De prachtige uitzichten op zee doen een mens even stilstaan…Zelfs een crosser als ik!

Nederlandse kapitein
‘s Avonds is het tijd voor de Captain’s Welcome Toast, het startschot van de eerste van twee gala-avonden tijdens de cruise. Op alle andere momenten gaat het er casual aan toe. Tijdens de eerste gala-avond maak ik kennis met Rens van Eerten, de Nederlandse kapitein van het schip. Een hand schudden zit er niet in. ‘Besmettingsgevaar’ klinkt het. Een brede glimlach krijgen we wel en de kapitein probeert met de meeste opvarenden een kort babbeltje te slaan. De aanwezigheid van een Nederlandse kapitein, evenals drie Nederlandse officieren, is geen toeval aan boord van een Holland America Line. “De band met het historische moederland blijft bijzonder sterk”, weet Glenn Verelst, de Belgische vertegenwoordiger van Holland America Line. “De aanwervingen gebeuren vanuit Nederland, waar we ook een opleidingscentrum hebben. De schepen varen trouwens onder Nederlandse vlag, al maakt Holland America Line al jaren deel uit van het Amerikaanse Carnival.”

Holland America Line Oosterdam cruise
Glenn Verelst van Holland America Line en nog meer plezant gezelschap tijdens deze cruise.

Excursies
Een van de grote troeven van de cruises bij Holland America Line is dat de maatschappij sterk inzet op kwalitatieve excursies. Vooraan op het schip, in de gezellige bar ‘The Crowe’s Nest’, is sinds de recente opfrissing van de Oosterdam een speciale excursiehoek ingericht: Explorations Central. Dankzij een grote tafel met interactief beeldscherm kun je inzoomen op alle bestemmingen tijdens deze cruise. En voor de eerste tussenstop op Grand Turk, het hoofdeiland van de Turks- en Caicosarchipel is het aanbod excursies bijzonder uitgebreid.
Maar een excursie boeken is niet verplicht. Uiteindelijk kies ik voor een vrije verkenning van het eiland.

Holland America Line Caraïben
Op het schip vind je nuttige informatie voor je excursies.

Een tussenstop van zes uur volstaat voor dit kleine eiland dat eeuwenlang een belangrijk centrum voor zoutwinning was. Helaas zijn die economische hoogdagen voorbij. Het centrum van hoofdstad Cockburn telt vooral vervallen historische gebouwen, en is twee jaar geleden ook nog eens zwaar geteisterd door de orkaan Irma. Met de verkoop van souvenirs, kokosnoten en cocktails proberen de inwoners zich een inkomen te verwerven. De vuurtoren is een van de andere aanbevolen bezienswaardigheden op Grand Turk, maar weinig bezoekers ervaren er een wow-gevoel. Meer plezier maken de reizigers die zich een ritje te paard of met een buggy hebben geboekt. En als de kajaks van Eco Safari voorbijvaren, besef ik een boeiende excursie te hebben gemist…

Holland America Line Caraïben
Kajakexcursie tijdens het bezoek aan de Turks- en Caicoseilanden.

Wereldhit
Van de Turks- en Caicoseilanden zet de Oosterdam koers naar Puerto Rico, het cultuurhistorische hoogtepunt van de trip. Bij het binnenvaren van de haven van San Juan liggen al drie andere cruiseschepen aangemeerd, en daar komen nu nog de 1900 passagiers van ons schip bij. Ik vrees in een door toeristen ingenomen stad terecht te komen. Maar verrassend genoeg zijn het inwoners van Puerto Rico zelf die voor drukte zorgen in het koloniale hart van de stad. In de smalle straatjes demonstreren aanhangers van hanengevechten voor de erkenning van hun hobby tot officiële sport. Curieus…

Holland America Line Caraïben Puerto Rico
Geen overdaad aan toeristen in San Juan, wel lokale fans van hanengevechten.

In het gezelschap van enkele medereizigers van de cruise wring ik me door de luidruchtige menigte, waarna we ons naar het boeiende Museo de las Americas en het door Unesco tot werelderfgoed erkende kasteel van El Morro begeven. Verderop bereiken we over een smal kustpad het iconische kerkhof van San Juan, waar de overledenen een wel heel mooi gelegen laatste rustplaats hebben gekregen.

Holland America Line Caraïben Puerto Rico
Het Père-Lachaise van Puerto Rico. maar mét zicht op zee.

En we zijn niet meer te stoppen in onze exploratiedrang. Bij de uitgang van het kerkhof gaat het naar de nabijgelegen wijk La Perla, waar de sexy videoclip van de wereldhit ‘Despacito’ werd opgenomen. Meer dan zes miljard views op youtube later is La Perla van getto tot een nieuwe must see uitgegroeid. Noch de zangers, noch de danseressen, noch de bar uit de video vinden we hier, maar we komen wel tussen de stamgasten van een andere bar terecht.

Paradijselijke stranden
De goede ambiance op Puerto Rico houdt me wat langer aan wal en pas net voor het ophalen van de brug spring ik weer aan boord van het schip. Een nachtje varen later bereiken we de haven van Saint Thomas, een van de Amerikaanse Maagdeneilanden. Afgaand op de luxueuze jachten in de haven is meteen duidelijk dat dit een van de rijkste eilanden in de Caraïben is. Hoofdstad Charlotte Amalie speelt vooral zijn shops uit, terwijl ik toch wat meer monumenten en koloniale sporen had willen ontdekken. Een verdere verkenning op het groene eiland is wel een meevaller met o.a. een zonnig rustmoment op het strand van Magens Bay.

Holland America Line Caraïben
De baai van Saint Thomas, een van de Amerikaanse Maagdeneilanden

 

Holland America Line Caraïben
Magens Bay op Saint Thomas

Maar er volgt nog een paradijselijker strand tijdens deze cruise! Na het wegvaren uit de haven van Saint Thomas, op het moment van een haast magische zonsondergang, varen we een volledige dag tot in de Bahama’s. Holland America Line beschikt er zowaar over een eigen eiland: Half Moon Cay, waar zowel passagiers als bemanning aan land gaan. En voor wie er nog zou over twijfelen: het paradijs bestaat!

Holland America Line Caraïben
Te paard door zee, een van de excursies op het strand van Half Moon Cay

 

Holland America Line Caraïben Bahamas
Of ga even lopen op het strand. Zalig!
HOLLAND AMERICA LINE IN DE CARAÏBEN
De Oosterdam vaart deze winter opnieuw in het Caraïbisch gebied. Vanaf € 1399 per persoon voor een 8-daagse cruise. Vluchten, overnachting in Fort Lauderdale en transfers inbegrepen. www.HollandAmerica.com
Voor meer advies en informatie over deze en andere cruises kun je terecht bij specialist ATC Cruises: 03/236.89.39 en www.ATCCruises.be