USA: Het Memphis van Elvis

Memphis Music Elvis Presley

Memphis, gelegen aan de inspirerende Mississippi River, is een van Amerika’s meest mythische muzieksteden. De blues kwam er tot ontwikkeling en de vele muziekclubs in Beale Street maakten van B.B. King een blueslegende. Platenmaatschappij Stax was dan weer de thuisbasis van een hele generatie soulartiesten, zoals Otis Redding en Isaac Hayes. Maar de grootste muzikale held van Memphis is en blijft Elvis Presley, die in Sun Studio zijn eerste plaat opnam. Sun Studio is vandaag nog steeds een actieve opnamestudio. Althans na 18uur, want overdag verzorgen jonge muzikanten met radde tong er rondleidingen voor muziektoeristen uit de hele wereld.

Legendarische muziekstudio

Mijn gids in Sun Studio is Jeff Smith, die al dromend van een eigen carrière in de muziekwereld, de geschiedenis van de studio met veel animo en soms al zingend uiteenzet. Uiteraard passeert ook het verhaal over Elvis’ ontdekking de revue: “Elvis kwam hier in 1953 een plaatje opnemen voor zij moeder”, lacht Smith. “Hij hoopte op die manier studiobaas Sam Phillips te ontmoeten, maar die bleek niet geïnteresseerd in hem. Gelukkig was er secretaresse Marion Keisker, die hem een jaar later zou terugbellen om auditie te doen.” En Smith concludeert met een kwinkslag: “Elvis dankte zijn carrière aan het goede oor én oog van een secretaresse.”
De opnamestudio, waar Elvis destijds zijn eerste hits heeft ingezongen, is uiteraard het hoogtepunt van het bezoek aan Sun Studio. Niet alleen ik en de andere bezoekers reageren emotioneel bij het aanraken van Elvis’ microfoon, zelfs wereldsterren verliezen hier al eens hun cool. Bob Dylan ging zelfs op zijn knieën zitten en kuste de vloer. Bono en de andere bandleden van U2 namen hier hun album ‘Rattle and Hum’ op en lieten hun blauwe drumstel achter. En zo wordt op deze plek nog steeds muziekgeschiedenis geschreven.

Elvis Presley Memphis Sun Studio
In Sun Studio nam Elvis zijn allereerste plaatjes op.

Op bezoek bij Elvis

Wie Memphis in het spoor van Elvis aandoet, kan uiteraard niet om Graceland heen. Elvis kocht de paleisachtige villa met de opbrengst van zijn eerste album en hij woonde er haast onafgebroken tot aan zijn dood in 1977. Met een gemiddelde van 600.000 bezoekers per jaar is het meestal lang aanschuiven voor een bezoek aan Graceland, al is het in de loop van de namiddag wel opvallend minder druk. Op een regenachtige namiddag buiten het hoogseizoen zit ik zelfs helemaal alleen in het busje dat bezoekers tot vlak aan de voordeur brengt. ‘Welcome to my world’ klinkt het plots in mijn koptelefoontje, waarna een tablet het verdere verloop van het bezoek structureert. Interessant aan dit systeem is dat je na het beluisteren van de uitleg over een van de kamers ook nog eens kan scrollen naar extra fotomateriaal, muziekfragmenten of commentaar van familieleden van Elvis.
Gedurende twintig jaar transformeerde Elvis Graceland tot zijn universum, dat een ongewone mix van excentriek en chique blijkt te zijn. Dat komt onder meer tot uiting in de Jungle Room, waar de sfeer van Hawaï wordt opgewekt. Daarna trek ik op verkenning in de kelder, waar Elvis met een tv-zaal, een bar en een biljartkamer een wel heel knusse man cave wist te creëren.

Memphis Elvis Presley Graceland
Graceland, de thuisbasis van Elvis

 

Memphis Graceland Elvis Presley
De knusse man cave van Elvis

Van squash tot graf

Het tweede deel van de rondleiding door Graceland voert me naar de Trophy Building, waar sinds kort een oude familiebijbel, het trouwkleed van echtgenote Priscilla, een van zijn revolvers en andere persoonlijke objecten en documenten worden gepresenteerd. Best grappig is dat er eveneens brieven en geschenken van fans tot deze collectie behoren. En wees gerust, oude liefdesbrieven van Belgische fans hangen er niet tussen.
Verderop volgt de volledig gerenoveerde Racquetball Building, die zich in een klein optrekje achter het huis bevindt. Behalve een zaal om raquetball te spelen, een variant van squash, bevindt er zich ook een salonnetje met piano. Op de vooravond van zijn overlijden zou Elvis op die piano nog Unchained Melody hebben gespeeld. Voor het overige wordt er opvallend weinig over de dood van Elvis meegedeeld. De badkamer, waar hij naar alle waarschijnlijk aan een overdosis medicijnen overleed, komt al evenmin op het traject van de rondleiding voor. Het bezoek eindigt wel in de Meditation Garden, waar Elvis begraven ligt. De graven naast hem zijn die van zijn ouders en zijn grootmoeder.

 

Elvis Presley graf grave Graceland

Graceland Elvis graf grave
Fans van over de hele wereld staan even stil aan het graf van Elvis

Paradijs voor fans

De veertigste verjaardag – in 2017- van het overlijden van Elvis hebben de beheerders van Graceland niet onopgemerkt laten voorbijgaan. In de lente opende aan de overkant van Graceland een 16 ha groot entertainmentcentrum: Elvis Presley’s Memphis. “Het is de grootste investering sinds de opening van Graceland”, klinkt het enthousiast bij Libby Perry, de PR-verantwoordelijke van Graceland. “De bestaande shops en musea waren verouderd en dankzij dit nieuwe complex hebben we nu voldoende ruimte om veel meer objecten uit de archieven op een stijlvolle en moderne manier tentoon te stellen.” Het enthousiasme van Perry is terecht, want fans kunnen hier urenlang door het leven en de carrière van Elvis snuisteren. In Graceland Soundstage staan de hele dag films met Elvis geprogrammeerd en Private Presley biedt een overzicht van de militaire dienstplicht van Elvis. De jumpsuits en gouden platen hebben een plek gekregen in het Entertainer Career Museum. Een andere museumruimte focust op Elvis en de mode, terwijl het Presley Motors Automobile Museum uitpakt met zijn wereldvermaarde roze Cadillac. Twee privéjets van Elvis kun je ook nog bezoeken. Ik blijf vooral hangen in Icons, dat aantoont hoeveel andere artiesten zich door Elvis hebben laten inspireren. Of om het met de woorden van John Lennon uit te drukken: “Before Elvis there was nothing.”

Graceland Memphis Presley Motors Automobile Museum

Graceland sunglasses Elvis Presley
Ook verkrijgbaar in Graceland: de zonnebrillen van Elvis

Koninklijke kleermaker

Na het bezoek aan Graceland trek ik naar het gezellige stadscentrum van Memphis, waar Elvis vaste klant was bij kledingswinkel Lansky. “Elvis kocht zijn flashy outfits voor zijn eerste concerten bij mijn vader”, vertelt huidig eigenaar Hal Lansky. “Op dat ogenblik was hij nog niet doorgebroken, maar mijn vader gaf hem toestemming om op krediet te kopen. Nadien is hij blijven terugkeren en hij bleef het advies van mijn vader volgen. Geleidelijk aan evolueerde zijn stijl. In de fifties droeg Elvis veel vestjes en waagde hij het om roos te dragen. In de seventies was het in om superfly te zijn en kleedde hij zich als een pimp.” Bepaalde kledingstukken, die Elvis destijds droeg, worden een halve eeuw later nog steeds geproduceerd. Een van de populairste items bij Lansky is het Ed Sullivan jacket. Elvis droeg dit vestje tijdens zijn eerste belangrijke tv-optreden.
In navolging van Elvis komen andere wereldsterren graag een kledingstuk bij Lansky kopen. En het lijkt wel alsof ze met gitaren betalen. Aan de muur van de winkel in het Peabody Hotel hangen gesigneerde exemplaren van o.a. Billy Joel, Céline Dion en de Sexs Pistols. Als bescheiden Belgische journalist kan ik daar geen instrument aan toevoegen. Wel probeer ik nog wat stijladvies in te winnen bij Hall Lansky, die me weet te flatteren: “Maar je bent nu al cool. Je draagt zwarte kleren en daar kan je niets verkeerd mee doen.” En tot slot krijg ik nog een schouderklopje van hem: “Elvis deed dat ook bij mij, toen ik hier destijds in de winkel rondliep. We missen hem. Hij was echt een goede kerel, beleefd en goed opgevoed, a true Southern gentleman.”

Lansky Memphis Elvis Presley
Te gast bij Lansky in het centrum van Memphis

On the road

Veel Europese reizigers, die Memphis bezoeken, zijn onderweg op de bekende Blues Highway. Ten zuiden van Memphis loopt de Blues Highway door de staat Mississippi, waar de ene na de andere legendarische muzieklocatie volgt. In Clarksdale bevindt zich het Delta Blues Museum en de duivelse Crossroads van Robert Johnson.
In Indianola draait alles rond B.B. King en enkele jaren geleden opende in Cleveland het interactieve en hoogtechnologische Grammy Museum Mississippi de deuren. Fans van Elvis zullen onderweg graag nog even halt houden in Tupelo. Een bezoek aan zijn geboortehuis en het bijhorende bezoekerscentrum geeft een beter inzicht in de bescheiden afkomst van Elvis. Loop in het centrum van Tupelo zeker ook even binnen bij de Tupelo Hardware Company, waar al bijna honderd jaar de meest uiteenlopende zaken worden verkocht. En wat mogen we de moeder van Elvis dankbaar zijn, dat ze haar elfjarige zoon daar destijds geen geweer maar een gitaar heeft gekocht. Elvis first!

Blues Highway Tunica

MEMPHIS PRAKTISCH

Ernaartoe: we vlogen met Delta naar Atlanta. Dagelijks vluchten vanuit Brussel en Amsterdam. www.delta.com

Autohuur: Het zuiden van de VS leent zich tot een roadtrip en ondanks de dure dollar blijft een auto huren heel voordelig. www.alamo.be

In bed met Elvis: Net naast Graceland bevindt zich het gloednieuwe The Guest House at Graceland met meer dan 400 kamers. www.graceland.com

Aan tafel met Elvis: Marlowe’s Ribs in de buurt van Graceland en The Arcade in het stadscentrum zijn twee restaurants waar Elvis’ favoriete gerechten nog steeds op het menu staan.
www.marlowesmemphis.com
www.arcaderestaurant.com

Meer informatie over Memphis: www.memphistravel.com

Vlakbij Memphis ligt Tupelo, de geboortestad van Elvis: www.tupelo.net

Meer lezen: On the road met Elvis van Kris Clerckx (Lannoo)